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Nueva herramienta para ‘pesar’ planetas invisibles

Un nuevo instrumento financiado por la NASA y la National Science Foundation llamado NEID ayudará a los científicos a medir las masas de planetas fuera de nuestro sistema solar (los exos), observando la atracción gravitatoria que ejercen sobre sus estrellas. Esa información puede ayudar a revelar la composición de un planeta, un aspecto crítico para determinar su potencial habitabilidad.

NEID realizó recientemente sus primeras observaciones en el telescopio WIYN de 3.5 metros (11.5 pies) en el Observatorio Nacional Kitt Peak cuando estudió a 51 Pegasi, que en 1995 fue la primera estrella similar al Sol en la que se encontró un exoplaneta.

Ubicado al sur de Arizona, el observatorio se encuentra en la tierra de la Nación Tohono O’odham, y la pronunciación de NEID evoca una palabra que se traduce aproximadamente como “ver” en el idioma Tohono O’odham. El instrumento encuentra y estudia planetas usando lo que se llama el método de velocidad radial, donde los científicos miden cómo la estrella se tambalea ligeramente debido a la atracción gravitacional de un planeta en órbita.

Cuanto más masivo es el planeta, más fuerte es su tirón y más rápido se mueve la estrella. (Una estrella más pequeña también es más susceptible a la atracción gravitacional de un planeta que una más grande).

Armados con mediciones del diámetro y la masa de un planeta, los científicos también pueden determinar su densidad, que generalmente puede revelar si el planeta es rocoso (como la Tierra, Venus y Marte) o mayormente gaseoso (como Júpiter y Saturno). Este es un primer paso para encontrar mundos potencialmente habitables similares a la Tierra.

Cuando se aplica a muchos planetas, el método proporciona una visión más completa de los tipos más comunes de exos en la galaxia y cómo se forman otros sistemas planetarios.

Fuente:phys.org

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